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Les grunions

Grunion de CalifornieSavez-vous qu’en Amérique, sur les plages de la Californie jusqu’au Mexique, il existe des petits poissons qui se reproduisent dans le sable, hors de l’eau, à la pleine lune ?

Ces poissons sont des grunions, ils ressemblent à des anchois.

Et Le spectacle qu’ils offrent au moment de la reproduction est très étonnant !



Pendant les grandes marées, de janvier à août, les grunions se laissent porter par les vagues, au plus haut de la plage pour se reproduire. Tandis que les femelles se plantent verticalement dans le sable pour déposer leurs ovules, qui deviendront des œufs une fois que les mâles qui s’enroulent autour d’elles les auront fécondés. Il s’agit alors d’une course contre la montre pour nos petits couples car leur autonomie, hors de l’eau, n’est que d’une vingtaine de minutes ! Après leur accouplement, il leur faut le plus rapidement possible rejoindre le large grâce à la marée descendante. Leur progéniture, elle, naîtra à la prochaine grande marée.

Un beau phénomène qui ne se produit d’ailleurs que sur des plages propres ! Une récompense, en quelque sorte, pour tous ceux qui prennent soin au quotidien de l’environnement !

Qui est ce poisson?

GrunionsLes grunions sont de petits poissons effilés ressemblant à des anchois de 18 à 25 cm de longueur selon l’espèce. Ce sont des athérines (comme le prêtre ou faux éperlan en Europe) mais seules deux espèces d’Amérique du Nord pondent dans le sable.

Le grunion du Pacifique (Leuresthes tenuis) vit sur la côte Pacifique depuis le sud de San Fransisco jusqu’à la péninsule de Basse-Californie.

Le grunion du Golfe (Leuresthes sardina) est propre à la Mer de Cortez ; il se trouve au Mexique, le long du littoral de la péninsule de Basse-Californie. Il fraye surtout dans la partie nord de la mer de Cortez.

Les grunions sont appelés aussi athérines mexicaines (ancienne appellation FAO).

Leur corps fusiforme est brun-verdâtre sur le dessus et argenté sur le ventre, avec une ligne médiane longitudinale plus sombre qui sépare nettement les deux zones pigmentaires. Leur bouche est peu puissante. Leurs dents, minuscules, manquent parfois complètement. Leur première nageoire dorsale est épineuse. Ils se nourrissent de proies planctoniques (larves, crustacés…) et d’animaux divers du benthos.

La particularité de sa parade d’amour

Reproduction des grunions De janvier à août (avec un pic en avril et mai), au moment de la pleine lune, les grunions viennent du large pour pondre dans le sable, à marée haute de vive-eau. Ils se laissent porter par les vagues du flot le plus haut possible sur la plage.

Les grunions femelles se plantent verticalement sur leur queue dans le sable : en se tortillant, elles creusent un petit trou (4 à 5 cm de profondeur sur 5 ou 6 cm de longueur) où elles déposent leurs ovules.

Les mâles s’enroulent frénétiquement autour d’elles pour féconder la ponte en l’arrosant de leur laitance. Les couples ont peu de temps car hors de l’eau, les poissons se fatiguent vite. L’accouplement dure le temps de l’étale de la haute mer. Les grunions repartent vers le large avec le jusant (marée descendante).

La vie du grunion

Les œufs incubent deux semaines dans le sable des plages, chauffés sans cesse par le soleil et humidifiés par les infiltrations aquatiques. Cela correspond à une période de marées de morte-eau. Aux marées de vive-eaux suivantes, les alevins éclosent et sont extraits du sable par la force érosive des vagues. Ils se laissent entraîner par le reflux vers les eaux profondes.

Les grunions ont de multiples prédateurs : aériens (pélican cormoran à double aigrette, goéland…), aquatiques (carangue, barracuda, thon, otarie, baleine…), terrestres (crabe… Homme).

Un Athérinidé, le grunion (Leuresthes tenuis) fournit un exemple d’adaptation très élaborée au rythme des marées. Il pond "à sec" durant la nuit sur les plages de sable du Pacifique, au delà de la limite des vagues, au cours des grandes marées (…). Mâles et femelles fraient à l’air libre, jusqu’à une vingtaine de minutes, sans contracter de dette d’oxygène.

Les œufs endogés (enfouis)

Oeuf de grunion Le respect du rythme des marées est impératif pour les poissons dont les œufs subissent l’émersion le long des rivages marins tels que le grunion (Leuresthes tenuis) en Californie.

Le grunion a des embryons capables de différer l’éclosion de plusieurs semaines, en vivant sur des réserves d’huiles, bien qu’ils puissent éclore dès le 9ème jour si la marée les atteint. […]

L’éclosion est déclenchée par agitation de l’eau.

 

 

Menaces sur la vie marine, pêche et réglementation

Les hommes consomment ces poissons en friture. Par ailleurs, leurs activités touristiques (engins motorisés sur les plages) dégradent sérieusement les plages (biotope de reproduction des grunions).

Par mesure de prévention, la pêche est réglementée.

En Californie, il est interdit de les pêcher en avril et mai, mois où la reproduction est maximale. De plus, il faut une licence de pêche pour les plus de 16 ans et les grunions doivent être attrapés uniquement à la main.

Le grunion et la pollution

Ce poisson ne se reproduit que sur des plages propres. Il devient donc un indicateur, un traceur écologique.

Chiffres

  • 2 espèces d’athérines pondent dans le sable.
  • 10 mn, c’est le temps moyen que les grunions peuvent rester à l’air libre sans contracter de dette d’oxygène.
  • Un grunion adulte mesure de 18 à 25 cm de longueur selon l’espèce.

Autres poissons pondant dans le sable :

Le poisson-globe au Japon (Takifugu niphobles). Le choquemort et ses proche parents dans l’est des USA (Fundulus heteroclitus).

Sources

Articles
La Danse des grunions - V. PLATT - Paru dans Dauphin Hebdo n°74 du 20 mars 1991, pp 4-5  


Ouvrages

  • La Mer de Cortez. Ed. Flammarion, 1988 COUSTEAU et PACCALET - – Coll. L’Odyssée, pp 149-159 Ref. Nausicaa : B 545 COU
  • Le Livre de la mer. Ed. Larousse-Bordas, 1998, p 201
  • Sexualité et reproduction des poissons – J. MELLINGER - Ed. CNRS, 2002, p 119 et p 269

Sites Internet

Spécialistes des grunions

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